據英國媒體報道,英國皇家海軍航空母艦“威爾士親王”號,自1月11日開始擔任北約快速反應部隊的旗艦。新的角色,將使這艘戰艦有機會參與北約在北極、波羅的海和地中海的軍事行動。當前,該航母已駛出朴次茅斯海軍基地,開始為期3周的試航,並為執行12個月的首次作戰部署做准備。

在出發前的1月4日,北約快速反應部隊海上力量特遣艦隊在朴次茅斯舉行儀式,將艦隊指揮權正式從法國海軍移交給英國皇家海軍。英國媒體稱,“威爾士親王”號今年將主要在大西洋、歐洲北部(波羅的海)及地中海等海域活動,並參加一系列海上軍事演習。其任務是隨時准備應對全球重大危機。

艦長史蒂芬·海厄姆表示,“威爾士親王”號的首次作戰部署,正值北約與俄羅斯關系持續緊張之際。倘若俄羅斯與烏克蘭之間爆發沖突,“威爾士親王”號將被派往對抗“第一線”。他說:“這是我們的工作。‘威爾士親王’號將隨時對突發事件作出反應,最大限度為盟軍提供支援和幫助。”

美國海軍駐皇家海軍聯絡官米歇爾,對“威爾士親王”號首次作戰部署信心十足。他表示,這艘排水量7萬噸級的航母,可在幾天內對全球任何地方的威脅作出反應,還能隨時向災區提供人道主義援助。在其率領下,北約快速反應部隊“能夠對全球所有威脅因素形成威懾”。

然而,英國國內輿論普遍對“威爾士親王”號執行此次任務信心不足。據介紹,“威爾士親王”號是英國海軍伊麗莎白女王級航母的2號艦,作為英國三軍的多用途載體,具備較強的多樣化作戰能力。雖可兼顧遠洋作戰和瀕海作戰,但其遠洋作戰能力不強。而且,由於英國國防經費捉襟見肘,曾有傳言稱該航母可能“改行”,充當兩棲作戰平台使用。還有觀點認為,英國有一艘航空母艦(“伊麗莎白女王”號)就夠了,“威爾士親王”號可有可無。

歐洲其他國家媒體,也不看好“威爾士親王”號的發展前景。法國《快報》評論認為,經費不足將使英國航空母艦面臨連艦載機都湊不齊的尷尬。德國《法蘭克福鏡報》從編隊角度,分析了“威爾士親王”號的作戰能力,稱該航母“極度脆弱”,因為皇家海軍可用來為其護航的艦艇數量太少——45型驅逐艦隻有6艘,老式的23型護衛艦不堪重用,新式的26型護衛艦又遲遲不能下水。也就是說,“威爾士親王”號航母編隊的整體防空、反艦、反潛能力存在較大漏洞,很難與真正的海上強敵對抗。

分析人士指出,英國國防部在2021年3月發布的《競爭時代的國防》報告中,提出了英國版的“兩洋戰略”,即依靠“跨大西洋關系”並向“印太地區”傾斜,一隻眼緊盯大西洋,另一隻眼遠眺太平洋。為此,英國皇家海軍將加強包括航母在內的海上力量建設,淘汰老舊護衛艦和驅逐艦,同時建造新型戰艦。

然而,從現實情況看,皇家海軍面臨的不僅是艦艇數量稀少的問題,還有英國船舶工業整體實力的削弱。后者直接導致皇家海軍新艦設計、建造工作的延誤,以及現役軍艦維修速度的遲緩。另外,為節約開支,英國國防部在沒有任何替代方案的情況下削減支援艦船,影響了皇家海軍整體作戰能力的發揮。英國國內評論警告稱,如果英國政府繼續壓縮皇家海軍的活動經費,那麼在未來5年之內,皇家海軍將無法對所屬艦隊進行任何更新換代。(張樂凱、楊簡)

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